GETEST: trouwen in Las Vegas

“On behalf of the Graceland Wedding Chapel and the suit that I wear: thank you very much. I now pronounce you husband and wife. You may kiss the bride.” Met deze woorden maakt Elvis een einde aan onze bruiloft die exact 5 minuten en 39 seconden in beslag nam. De uitgebreide ceremonie, heet zoiets in Las Vegas en het is alles waar we van droomden.*

*Huiduitslag van de ‘gouden’ trouwring van 19,99 dollar niet meegerekend

Het is een doodgewone donderdagochtend in Las Vegas. In de casino’s op de Strip bestellen de eerste gokkers gigantische bekers vol Amerikaanse koffie om de katers en eventuele verliezen van de avond ervoor door te spoelen, terwijl andere in hun plunje van gisterenavond nogmaals hun kredietkaart plunderen in de hoop op beterschap. Her en der zie je al iemand aan de drank, maar in vergelijking met de avond ervoor baadt de casinovloer in relatieve rust.

Enter de Consul. Met hooggespannen zenuwen en een hart dat in mijn keel klopt, vlij ik me neer voor de eerste de beste slotmachine die ik tegenkom. Deze ‘one armed bandit’ heeft de Titanic als thema en schiet regelmatig beelden van een verliefde Leonardo DiCaprio en Kate Winslet op me af, terwijl Celine Dion door de luidsprekers van het gokapparaat schalt. Ontspannend is anders en voor de winst hoef ik het al helemaal niet te doen. Ik zit hier enkel en alleen om even afgeleid te worden, afgeleid van wat er zich later die dag zal voltrekken: mijn bruiloft. Mijn lieftallige verloofde bevindt zich op datzelfde moment bij de kapper. Of in het nagelsalon. Of in het hokje voor een ‘spray tan’, of in de schminkstoel. Ik heb de opdracht gekregen me een paar uurtjes in stilte bezig te houden, ver weg van onze gigantische suite. Gelukkig heeft The Venetian – het tweede grootste hotel ter wereld volgens Wikipedia – voldoende vertier te bieden: zover het oog reikt, zie ik enkel gokkasten, roulettetafel, blackjackdealers en spelletjes waar ik nog nooit van had gehoord. Geen wonder dus dat ik binnen het kwartier 300 dollar kwijt ben. Geen geluk in het spel vandaag.

Gelukkig heeft The Venetian – het tweede grootste hotel ter wereld volgens Wikipedia – voldoende vertier te bieden: zover het oog reikt, zie ik enkel gokkasten, roulettetafel, blackjackdealers en spelletjes waar ik nog nooit van had gehoord. Geen wonder dus dat ik binnen het kwartier 300 dollar kwijt ben. Geen geluk in het spel vandaag.

Miniwereldreis

Dan maar een rustig wandelingetje over Las Vegas Boulevard, of tenminste over het gedeelte dat de Strip genoemd wordt en dat van Mandalay Bay in het zuiden tot de Stratosphere in het noorden loopt over een afstand van zo’n 7 kilometer. Dit is het Las Vegas dat iedereen kent uit de films en series: een stuk drukke woestijnweg met een 35-tal gigantische hotelresorts die samen goed zijn voor minstens 60.000 hotelkamers en zo’n 15.000 kilometer aan neonverlichtingsbuizen. Het geheel vormt een mini-wereldreis, van het oude Egypte in het Luxor, via New York (in New York-New York) en Parijs (Paris) tot Venetië (The Venetian). Alles wordt hier zo zorgvuldig nagebouwd dat je je op sommige plekken echt in het buitenland waant. Op voorwaarde dat je net iets te veel gedronken hebt en scheel kijkt van de honger. Dat laatste is trouwens niet zo eenvoudig in Las Vegas. Sin City is eveneens Buffet City, dat vanaf een tientje all-you-can-eat formules aanbiedt. Zelfs in de plaatselijke stripclubs krijg je desgewenst een flinke biefstuk geserveerd voor, tijdens of na je lapdance. De Strip is ook het wereldwijde epicentrum van de billboards: Britney Spears en Jennifer Lopez in Planet Hollywood, Boyz II Men in het Mirage Hotel, wel zes verschillende shows van Cirque du Soleil, Calvin Harris in club Omnia, … Alles draait hier om vertier. Een simpel wandelingetje is echter geen sinecure. Om van het ene naar het andere hotel te geraken moet je via een roltrap, door een casino, een trap omhoog, weer eentje omlaag, over een brug naar de andere kant van de straat om uiteindelijk je bestemming te bereiken. De hotels op de Strip zijn simpelweg niet gebouwd om je zomaar te laten gaan. En een ramp is dat eigenlijk niet, want met woestijntemperaturen die in de zomermaanden kunnen oplopen tot bijna 50 graden Celsius, ben je maar wat blij met de airconditioningverslaving die de stad trots etaleert.

Zelfs in de plaatselijke stripclubs krijg je desgewenst een flinke biefstuk geserveerd voor, tijdens of na je lapdance.

Hipsterkwaliteit

Dan is Downtown Las Vegas, het historische centrum van de stad, heel wat eenvoudiger ingericht. Hier leiden haast alle casino-uitgangen onmiddellijk naar Fremont Street en de Fremont Street Experience, een overdekte voetgangersstraat die vooral ’s avonds tot leven komt dankzij het gigantische lichtspektakel en de gratis optredens. Nadat Downtown lange tijd de strijd om de toerist verloor van de Strip, trekt het de laatste jaren weer heel wat ‘high rollers’ en andere nieuwsgierigen aan, die op Fremont Street het meer authentieke Las Vegas vinden in legendarische casino’s als de Golden Nugget. Downtown Las Vegas heeft bovendien een zekere ‘hipsterkwaliteit’. Op een boogscheut van de Fremont Street Experience ligt het Downtown Container Park, een heus containerdorp in openlucht dat een hoop hippe boetiekwinkeltjes, beeldende kunstwerken, uitstekende cocktailbars en Amerikaanse streetfoodrestaurantjes herbergt. “Downtown bruist weer, met dank aan dit soort initiatieven”, vertelt de uitbaatster van de Lucky Little Chapel, een trouwkapelletje in één van de containers. “Sowieso heeft heel de stad de laatste jaren een flinke metamorfose ondergaan. Het is niet meer het Sin City van vroeger dat toch een oord van verderf was. Las Vegas is opgekuist en dat merken we als inwoners erg goed.” Ter verdediging van het hippe containerpark heeft de buurt een gigantische bidsprinkhaan voor de deur geplaatst. Een prachtig stuk street art dat op enkele jaren tijd één van de meest gefotografeerde stukken Downtown is geworden. Met uitgestrekte graffitimuren op de achtergrond is het plaatje compleet.

De Graceland Wedding Chapel bestaat al meer dan zestig jaar op dezelfde plek – behoorlijk uniek voor een stad als Las Vegas – en is de uitvinder van de Elvis-ceremonie, waarbij een zingende en swingende Elvis het bruidspaar in de echt verbindt.

Amerikaanse James Bond

Tussen de Strip en Fremont Street ligt een soort niemandsland dat voornamelijk bevolkt wordt door legendarische kapelletjes als A Little White Wedding Chapel, de Chapel of the Flowers en de Graceland Wedding Chapel. Ons oog was eerder al gevallen op die laatste, niet alleen omwille van de schattigheid van het kapelletje, maar vooral omwille van de geschiedenis. De Graceland Wedding Chapel bestaat al meer dan zestig jaar op dezelfde plek – behoorlijk uniek voor een stad als Las Vegas – en is de uitvinder van de Elvis-ceremonie, waarbij een zingende en swingende Elvis het bruidspaar in de echt verbindt. “Maar voordat jullie trouwen, moeten we eerst nog even langs het Marriage License Bureau voor wat bureaucratische rompslomp”, legt de chauffeur van onze witte limousine uit die ons net in The Venetian heeft opgepikt. “Met wat geluk staat er geen enorme rij wachtenden voor jullie.” En blijkbaar hebben we geluk. Zes koppels staan voor ons in de rij met een ingevuld document. Opvallend: drie van de koppels zijn van hetzelfde geslacht. Bovendien zijn wij de enige die al in vol ornaat staan. Nou ja, mijn verloofde toch, want mijn huursmoking ligt nog op me te wachten in de boetiek achter het kapelletje. Een kwartier later en 77 dollar armer zitten we alweer in de limousine, terwijl de zenuwen door mijn lijf gieren. Nu gaat het bijna gebeuren. Het passen van mijn tuxedo blijkt een formaliteit: ik krijg een (behoorlijk oversized) pak met Michael Kors-label in mijn handen geduwd en kom het pashokje uit als een Amerikaanse versie van James Bond. Ik had het slechter kunnen treffen.

Boomlange Elvis

Eenmaal aangekomen in de Graceland Wedding Chapel krijgen we te horen dat Elvis onderweg is. Zijn ex-vrouw Mary en mede-eigenaar van de trouwkapel is verheugd over onze komst. “Wij doen als kleinere kapel in Vegas gemiddeld 200 ceremonies per week, waarvan de meerderheid door Elvis in goede banen wordt geleid. Maar dit is ook voor ons een speciale bruiloft.” Een kleine rekensom leert me dat er vandaag al een dertiental koppels voor ons zijn geweest en dat er na ons nog een veertiental zullen volgen. Toch voelen we ons geen nummer hier. Ik mag zowaar een trouwring (van 19,99 dollar) uitkiezen, die ik achteraf mag houden.

Het wordt allemaal nog grappiger wanneer ik mijn Elvis-geloftes moet uiten: “I promise to always love you tender and never leave you at heartbreak hotel. I will never have a suspicious mind and from this day I promise to be your hunka hunka burning love.”

Terwijl we druk bezig zijn met de nodige selfies, staat Elvis plots naast ons. De enthousiaste imitator blijkt zo’n 2 meter groot te zijn en jaagt in eerste instantie mijn verloofde de stuipen op het lijf. Gelukkig blijkt hij al snel een waardige ceremoniemeester. Terwijl de boomlange Elvis een uitstekende versie van ‘Can’t Help Falling in Love’ te berde brengt, begeleidt hij mijn verloofde naar voren, waar ik een lach niet kan onderdrukken. Het wordt allemaal nog grappiger wanneer ik mijn Elvis-geloftes moet uiten: “I promise to always love you tender and never leave you at heartbreak hotel. I will never have a suspicious mind and from this day I promise to be your hunka hunka burning love.” Na een tweede Elvis-song en een dansje samen, zit het er alweer op. We krijgen een dvd van onze ceremonie en een USB-stick met de foto’s overhandigd en nemen afscheid van Elvis, zijn ex-vrouw en hun puberzoon die in de gang op een gitaar zit te tokkelen, vermoedelijk om de toekomst van het familiebedrijf te verzekeren. Onze limousinechauffeur zet ons ondertussen op verzoek af bij In-N-Out Burger voor een romantisch en hoogstnoodzakelijk fastfooddinertje. In onze trouwkleding wachten we geduldig op onze burgers, terwijl we de felicitaties van het volgelopen fastfoodrestaurant dankbaar in ontvangst nemen.


Deze reis werd mede mogelijk gemaakt door:

Las Vegas Convention and Visitors Authority       –           www.LasVegas.com
The Venetian                                                                  –           www.venetian.com
The Graceland Wedding Chapel                                –           www.gracelandchapel.com


Tips

Overnachten op de Strip

Met haar 4.049 suites en nog eens 3.068 in het aanpalende The Palazzo mag The Venetian zich het tweede grootste hotelresort ter wereld noemen, na het gelijknamige hotel in Macau. The Venetian Las Vegas is een luxueus vijfsterrenresort dat naast kanalen met zingende gondeliers ook een replica van de Rialtobrug en van de Venetiaanse Campanile heeft.

Uitstapjes

Dat Las Vegas omgeven is door indrukwekkende natuur, merk je pas op al ‘ziplinend’. Het jonge bedrijfje Flightlinez biedt kabelbaantochten over Bootleg Canyon aan, met zicht op de Hoover Dam en Lake Mead. Een absolute aanrader om de kater uit je lijf te zweven. Prijs: 159 USD voor vier lange ziplines, www.flightlinez.com.

De kapel

Tussen de Strip en Downtown liggen de meeste trouwkapelletjes van Las Vegas. De Graceland Wedding Chapel is één van de oudere kapelletjes en de trotse uitvinder van de Elvis Ceremony. Een celebrity die hier in het huwelijksbootje is gestapt, is Jon Bon Jovi in 2001. Het goedkoopste ‘pakket’ is het Viva Las Vegas Package voor 199 dollar, het duurste de Famous Dueling Elvis Package (799$), waarbij twee duellerende Elvissen de strijd met elkaar aangaan. Meer info: www.gracelandchapel.com. Smoking en trouwjurk kunnen indien gewenst gehuurd worden in het boetiekje achter de kapel.

Mag het wat hipper, dan kun je ook in het Downtown Container Park trouwen. De Lucky Little Chapel biedt trendy containertrouwerijen aan. Meer info: www.luckylittlechapel.com.

De papieren

Om als buitenlander te kunnen trouwen in Las Vegas, heb je geen visum of geboorteakte nodig. Wat je wel moet doen, is een bezoekje brengen aan het Clark County Marriage License Bureau, waar je wat papierwerk invult (kan vooraf ook online) en 77 dollar afgeeft voor een Marriage Licence. Met dat trouwbewijs kun je later naar een kapelletje waar je de papieren afgeeft aan een officiële ‘minister’. Nadat deze zijn of haar handtekening heeft gezet, gaan de officiële documenten automatisch naar de Clark County Recorder. Om alles ook in Nederland of België wettelijk te maken, heb je nog een apostille nodig. Dit is het moeilijkste gedeelte van het proces, omdat je een gecertificeerde kopie nodig hebt en die pas kunt krijgen nadat de trouwambtenaar de trouwpapieren heeft ingediend (en dit kan tot tien dagen duren). Gelukkig zijn de meeste goede wedding chapels bereid om je hiermee te helpen. Uiteindelijk krijg je je certificaat met apostille thuisgestuurd, waarmee je naar de gemeente gaat om je huwelijk te registreren.

Eten

Las Vegas is een stad van buffetten. En hoewel dat ietwat fout klinkt, zijn er ook heel smakelijke en uiterst verzorgde versies. Zoals het Bacchanal Buffet in Caesar’s Palace, ongetwijfeld het beste buffet van de stad. Amerikaanse porties vlees, verfijnde sushi, Franse desserts, Chinees, Koreaans, … Je kunt het zo lekker niet bedenken of het ligt hier op de hongerige toerist te wachten. Bacchanal Buffet (50-60$) is zo populair dat je hier vaak moet aanschuiven om binnen te mogen.

Vanuit de lucht

De skyline van Las Vegas heeft sinds de opening van de High Roller, ’s wereld grootste reuzenrad, een opvallende transformatie ondergaan. Het gevaarte is 167 meter hoog en doet een half uur over een rondje. Het uitzicht op de Strip is uiteraard waanzinnig, zeker bij zonsondergang wanneer de lichtjes (en neon) van de stad zichtbaar worden. Het ‘couples package’ kost 70 dollar.