Roadtrip Florida

Met meer dan duizend kilometer aan strand, vrijwel elke dag zon en bruisende miljoenensteden heeft Florida alles. Over Miami schreven we eerder al, maar er is nog meer in de Sunshine State. Daarom: een roadtrip langs de Keys, Everglades,  St.Petersburg en het Kennedy Space Center. In, hoe kan het ook anders, een Mustang.

Een kleine driehonderd kilometer onder Miami ligt Key West, het meest zuidelijke stukje vasteland van de Verenigde Staten. De afstand naar Cuba is hemelsbreed maar negentig mijl, iets minder dan 150 kilometer. Key West is omgeven door azuurblauw water en stranden vol palmbomen, en is vooral op de kaart gezet door één man: Ernest Hemingway. Nu heeft Hemingway wel meer plekken op de wereld op de kaart gezet, maar nergens had hij het zo naar zijn zin als hier, en dat zijn z’n eigen woorden. Hij woonde er van 1931 tot 1939, en bracht er zijn tijd door met niet veel meer dan schrijven, vissen en drinken. Dat eerste aspect is te bezichtigen in het Hemingway Home and Museum, midden in het oude centrum van Key West. Die andere twee bezigheden zijn tegenwoordig nog steeds de voornaamste dagelijkse activiteiten in Key West. Het vissen op elke pier, brug of boot. Het drinken in een van de vele kroegen op Duval Street.

Duval Street is de levensader van Key West. Helemaal aan het begin, aan de kant van de Atlantische Oceaan, staat het daadwerkelijke meest zuidelijke punt van het land. En standaard een rij mensen ervoor die daarmee op de foto willen. Daarna rijgt de straat de hoogtepunten van Key West aan elkaar. Van de Key West Butterfly and Nature Conservatory, waar de kleurigste vlinders ronddartelen, tot Sloppy Joe’s en Captain Tony’s, twee typisch Amerikaanse bars die allebei claimen dat het de stamkroeg van Hemingway was. Helemaal aan het eind van de straat ligt Mallory Square, waar elke dag de zonsondergang wordt gevierd. Dan staat het hele plein vol toeristen, kijkend naar jonglerende of gitaar spelende straatartiesten en de langzaam ondergaande zon. Waar iedereen dan dezelfde foto van maakt.

Slangen & Krokodillen

Er is maar één weg naar Key West, en dus ook maar één weg terug. Dwars door de Florida Keys, een eilandenarchipel die in totaal uit 1700 eilandjes bestaat. Soms zijn de stroken land waarover de weg loopt slechts tientallen meters breed. Dat, in combinatie met de bruggen die hier en daar wat stukken land met elkaar verbinden, zorgt ervoor dat je constant het gevoel hebt dat je letterlijk over water rijdt. Tot vanaf Key Largo het vasteland weer begint.

Nu ja, vasteland, dit is het gebied van de Everglades. Een immens moeraslandschap, dat als je er dwars doorheen rijdt af en toe wat doet denken aan onze eigen Veluwe. Met het verschil dat één stap buiten de doorgaande weg op de meeste plekken levensgevaarlijk kan zijn. Als je niet langzaam weg zou zakken in het moeras, word je wel verslonden door een van de tienduizenden alligators of krokodillen. Er zijn alleen al 27 verschillende soorten slangen, waaronder de Burmese Python. En op de doorgaande weg wordt gewaarschuwd voor mogelijk overstekende panters.

Een stuk veiliger maar niet minder indrukwekkend is een bezoek aan de Everglades Alligator Farm in Homestead. Daar alleen al zijn zo’n tweeduizend alligators, van pasgeboren tot een paar meter lang. En dagelijks zijn er Snakes & Alligator shows, voorstellingen waarin gespecialiseerde trainers dingen met slangen en krokodillen doen waarvan je weet dat het een keer mis zal gaan. Vandaag is dat Luke, die voor een volle tribune zonder angst een ondiepe poel in springt, een krokodil bij z’n staart grijpt, het beest de kant op sleept en er bovenop gaat zitten. Ondertussen vertelt hij, enigszins buiten adem, dat worstelen met zo’n krokodil fysiek gezien nogal pittig is. Luke: ‘De hersens van een krokodil zijn ongeveer net zo groot als een pinda. En ze hebben het geheugen van een goudvis. We kunnen ze dus niet trainen, want niet lang na een show zijn ze alweer vergeten wat er is gebeurd. Ze denken elke keer dat ze voor hun leven moeten vechten.’

Robert is here

In Florida City, vlak bij Homestead, vind je de bekendste groente- en fruitwinkel van Florida. 56 jaar geleden werd de toen zesjarige Robert door zijn vader op een lege straathoek gezet om komkommers te verkopen. Toen Robert na dag één geen enkele komkommer had verkocht, besloot zijn vader een bord te maken met daarop de tekst ‘Robert is here. Vanaf dat moment liep de verkoop als een trein. Het assortiment werd uitgebreid en tegenwoordig is het een enorme groente- en fruitstand. En het mooiste is, als je er bent kun je het verhaal van Robert zelf horen. Hij staat nog steeds elke dag zelf achter de toonbank.

Zonnedael aan Zee

Van Homestead naar de westkust van Florida is het zo’n twee uur rijden. ‘Maar Naples? Nee, daar is niet zo veel te doen.’ De receptionist van het hotel net buiten de stad kan er duidelijk over zijn. Naples is een tikkeltje saai. Slechts rijke, oude mensen wonen er, in hele dure huizen. En eenmaal in de stad zelf heeft hij op het eerste gezicht geen ongelijk. De kustplaats aan de westkant van Florida is nog het meest te vergelijken met Zonnedael, de kakkineuze woonwijk uit de Flodder films. Je krijgt er een beetje jeuk van, zo ontzettend netjes is het er. De gazons allemaal precies even groot, groen en tot op de millimeter gemaaid. De villa’s één voor één in uiterst puike staat. Hier worden elk weekend ongetwijfeld hele chique cocktailfeestjes gegeven, met flink opgemaakte dames die achtervolgd worden door een zweem van parfum, en grijze mannen met hun trui over hun schouders geknoopt en constant een glas witte wijn in hun hand.

Maar waar de receptionist aan voorbij gaat, is dat Naples een van de mooiste stranden van Florida bezit. Hagelwit en brandschoon. Het enige dat hier aanspoelt zijn schelpen en af en toe een stukgebeten haaientand. Maar misschien wel het belangrijkste: de zon gaat hier niet op, zoals aan de oostkust, maar onder. En hoe! Boven de houten pier, die al sinds 1888 ver de zee in steekt, zet die avondzon de hemel in een paarsoranje gloed, tot hij vuurrood achter het water verdwijnt, de strandgangers in vervoering achterlatend. Dit zullen ze in Miami nooit hebben.

Salvador Dalí

De etappe van vandaag doet nogal Europees aan. Van Naples via Venice naar St. Petersburg, waar het Salvador Dalí Museum wacht. Het Dalí Museum? Ja, want na het museum in Figueres (net buiten Barcelona) bevindt de grootste collectie van werken van Dalí zich hier. ‘Het museum is ontstaan uit de privé collectie van twee kunstverzamelaars, Reynold en Eleanor Morse’, vertelt Wayne Atherholt. Hij was jarenlang directeur van het museum, waarvoor in 2011 een fonkelnieuw gebouw ontworpen werd en dat sindsdien het absolute culturele hoogtepunt van de stad is. ‘En dit museum is niet het enige dat we in huis hebben’, vertelt hij trots. ‘De stad barst van de kunst en cultuur. St. Pete, zoals we onze stad hier noemen, is zelfs uitgeroepen tot de nummer 1 Arts Destination voor middelgrote steden in Amerika.’ Dat het Dalí Museum juist in St. Petersburg terecht is gekomen, is trouwens min of meer toeval. Wayne: ‘Het museum stond oorspronkelijk in Ohio, en werd zelfs opgezet in samenwerking met Salvador Dalí zelf. Maar toen de collectie bleef groeien zocht het echtpaar Morse een nieuwe locatie. Die vonden ze hier bij ons.’

Het is niet het enige in St. Petersburg dat bij toeval is ontstaan. Op de vraag hoe de stad aan haar naam is gekomen, verschijnt er een glimlach op Waynes gezicht. ‘Ik weet het niet honderd procent zeker, maar volgens mij is onze stad ooit gesticht door twee mannen. Een kwam oorspronkelijk uit St. Petersburg in Rusland, de ander uit Detroit. Toen er een naam bedacht moest worden, hebben ze maar een muntje opgegooid. Het had hier dus ook zo Detroit kunnen heten.’

Rustplaats van de Atlantis

Terug naar de Atlantische kust. Drie uur rijden en je zit aan de andere kant alweer aan zee, aan de Space Coast, de plek waar Cape Canaveral en Merrit Island liggen. En van waar het Kennedy Space Center (KSC) decennia lang bemande ruimtevluchten heeft gelanceerd.

‘Ondanks dat de laatste lancering van het Space Shuttle programma in 2011 was, is de basis nog steeds in gebruik’, vertelt astronaut David Leestma. Hij is op het complex aanwezig als hoofdact van het onderdeel ‘lunchen met een astronaut’. ‘Elk jaar worden er tientallen proeflanceringen gedaan met raketten.’ Daarnaast is het KSC open voor publiek, en dat komt aardig in de buurt van een pretpark voor volwassenen. Met een bustour langs het lanceerplatform, een simulator die een lancering nabootst en de originele Space Shuttle Atlantis ben je hier zo een dag zoet.

Die lunch met een astronaut is een leuk extraatje. Iedereen die een kaartje koopt voor het lunchbuffet krijgt tijdens het eten de gelegenheid zijn of haar vragen af te vuren op de astronaut van dienst. Zo weten we nu van Dave dat hij geen alcohol mocht drinken in de ruimte (‘We’re not Russians’), de aarde vanaf boven zien een behoorlijk emotionele ervaring is en dat dat ook geldt voor naar de wc gaan. David: ‘Suction is the secret’.


Zelf gaan?

Vanuit Düsseldorf vlieg je rechtstreeks met AirBerlin naar Miami. De vlucht neemt ongeveer tien uur in beslag en kost je vanaf 649 euro h/t in economy. Info: www.airberlin.com. Uiteraard kun je vanuit Brussel (met JetairFly) en vanuit Amsterdam ook rechtstreeks vliegen.

Ook een Mustang huren? Of een andere auto. Wij boekten een huurauto via Sunny Cars, onze favoriete partner voor autoverhuur wegens de all-inclusive formule, zonder gedoe of verborgen kosten.

No more articles