Lake Annecy: één naam, vier gezichten

Uitgestrekt tussen de Mont Blanc en het meer van Annecy liggen de vier skigebieden van het Massif des Aravis te popelen om het skiseizoen eindelijk op gang te trappen. Te hoge temperaturen teisterden de ‘Lake Annecy Ski Resorts’ in december en januari, maar sinds midden januari lijken de weergoden beter geluimd.

“Dit is de slechtste seizoenstart die ik ooit heb meegemaakt.” De oude, minzame eigenaar van het charmante Hôtel Les Sapins in Manigod schudt het hoofd wanneer hij buiten de regen ziet vallen. ’s Avonds zit zijn hotel nochtans vol lokale senioren die op de deuntjes van de accordeon de dansbeentjes losschudden. De thé dansant is een succes, maar van echte sneeuwtoeristen is hier nog geen spoor. “Midden januari kregen we pas de eerste bus vol skiërs over de deur. Rijkelijk laat, maar tegen deze weersomstandigheden kun je helaas niets beginnen.”

Vanaf de luchthaven van Genève is het slechts 50 minuten rijden naar de Lake Annecy Ski Resorts.

Na weken zonder sneeuw werd het Massif des Aravis na Nieuwjaar eindelijk getrakteerd op een flinke lading verse sneeuw. Een godsgeschenk voor de duizenden massiefbewoners die afhankelijk zijn van het winterseizoen. En natuurlijk ook voor de skiërs en snowboarders die de eerste sporen mochten trekken over het maagdelijke sneeuwtapijt. Het kleine groepje Belgische journalisten voelde zich opgetogen. We waren rond half zeven ’s morgens in Zaventem vertrokken en stonden nog geen drie uur later al op de heerlijk lege en op dat moment nog zonnige pistes van het zwaar besneeuwde massief. “Dat is één van onze grote troeven”, vertelt Louise Selle, persverantwoordelijke van Manigod en ad-hocskimonitrice. “Vanaf de luchthaven van Genève is het slechts 50 minuten rijden naar de Lake Annecy Ski Resorts. Bovendien is het voor hen die met de auto komen – en daar kiezen de meeste Belgen toch nog steeds voor – tot twee uur minder lang onderweg dan skigebieden als Tignes of Val Thorens. Vandaar dat ons gebied zo populair is bij Belgen en Britten.”

Geweldig uitzicht

Die Belgen en Britten zijn wel vooral van het familiale type. Voor wie een skivakantie meer draait om het met alcohol overladen feest op en naast de piste, komt in de Lake Annecy Ski Resorts – bestaande uit de vier gezellige skistations La Clusaz, Le Grand Bornand, Manigod en Saint Jean de Sixt – niet aan zijn trekken. Het centrum van La Clusaz telt wel een flink aantal bars en op de pistes ligt zelfs een La-Folie-Douce-achtige keet, maar het zijn geenszins Ischgl-taferelen die zich hier afspelen. En misschien maar goed ook. Hier zijn het gezinnen die de plak zwaaien. Gezinnen die bovendien van charme houden en hun skivakantie liever niet doorbrengen in visueel onappetijtelijke hoogbouw of in gigantische hotelresorts. “De natuurlijke schoonheid en het geweldige uitzicht, vaak in het zonnetje, zijn andere troeven van Manigod. Rustieke chalets waarborgen het natuurlijke karakter van het skigebied.”

Voor wie een skivakantie meer draait om het met alcohol overladen feest op en naast de piste, komt in de Lake Annecy Ski Resorts – bestaande uit de vier gezellige skistations La Clusaz, Le Grand Bornand, Manigod en Saint Jean de Sixt – niet aan zijn trekken.

Skiën tussen de bomen

Wat ook meteen opvalt in Manigod – en eveneens in de andere drie dorpen – zijn de vele naaldbomen op en naast de pistes. Omdat de vier skistations van Lake Annecy Ski Resorts relatief laaggelegen zijn, valt er in tegenstelling tot in Val Thorens (het hoogste skidorp van Europa) nog uitstekend van de natuur te genieten. Het hoogste punt van heel het domein, de Col de Balme, ligt op 2.600 meter hoogte. Het leeuwendeel van de pistes ligt echter op minder dan 1.800 meter boven de zeespiegel en dus onder de boomgrens. Dat maakt skiën in het Massif des Aravis niet alleen visueel aantrekkelijk, maar ook zeer interessant voor geoefende skiërs die graag tussen de bomen manoeuvreren. In ons geval blijkt dat een lastig klusje, want door de plots hevige sneeuwval is de zichtbaarheid op de pistes haast nihil. Het prachtige, zonovergoten uitzicht was helaas van zeer korte duur. Gelukkig is Manigod een vrij makkelijk skigebied met veel brede blauwe en rode pistes, waardoor afdalen nog redelijk lukt. En moet gezegd: de sneeuw is van uitstekende kwaliteit.

Yeti met vier koppen

Op dag twee staat Le Grand Bornand op het programma. Net als La Clusaz staat dat gebied in de top vijftien van grootste Franse skigebieden. In totaal heeft heel het domein (de vier dorpen samen dus) 220 kilometer piste voor alpineskiën en 130 kilometer aan langlaufpistes. Daarnaast telt Lake Annecy Ski Resorts 41 hotels, 128 restaurants, 24 bars, brasserieën en pubs, 3 disco’s en 6 campings. Hoewel de vier skidorpen op telkens vijf of zes kilometer van elkaar liggen, is het verschil tussen bijvoorbeeld Le Grand Bornand en La Clusaz opvallend. Het Massif des Aravis blijkt een yeti met vier aantrekkelijke koppen. En die van Le Grand Bornand straalt kleinschaligheid, luxe, authenticiteit en traditie uit. Sommige chalets hier stammen uit de 17de of 18de eeuw. “Le Grand Bornand is een klein geheimpje dat je moet leren kennen”, weet Julien, de persattaché van het skigebied. Hij wacht ons op in La Ferme de Lormay, een uitstekend restaurant in een oude houten boerderij dat beter bekend is als ‘Chez Albert’. “De meeste van onze gasten komen elk jaar terug. Hoewel het een vrij groot gebied is, heeft het enorm veel karakter. Bovendien kan elk type skiër hier uit de voeten. Beginners blijven vaak dichter bij het dorp, maar goede skiërs trekken graag diep de bergen in.”

In totaal heeft heel het domein (de vier dorpen samen dus) 220 kilometer piste voor alpineskiën en 130 kilometer aan langlaufpistes. Daarnaast telt Lake Annecy Ski Resorts 41 hotels, 128 restaurants, 24 bars, brasserieën en pubs, 3 disco’s en 6 campings.

Vliegen op de vélo-ski

Na de middag worden we nogmaals getrakteerd op een lokale specialiteit. Dit keer geen welriekende reblochonkaas, maar wel de vélo-ski, een uitvinding van een metaalbewerker uit het dorp. Monitor Jef Exertier is de pionier van de vélo-ski, een fiets op latten, en de neef van de uitvinder. “Je zou het misschien niet verwachten, maar vélo-skiën is zeer makkelijk aan te leren.” En effectief: na een eerste afdaling is niemand van het groepje tegen de vlakte gegaan. “Welke andere wintersport kan dat zeggen?” De vélo-ski blijkt geweldig leuk en verslavend. Met dank aan de rem kun je tegen hoge snelheden naar beneden ‘fietsen’ zonder te crashen. Maar bochtjes trekken zonder rem is nog opwindender. “Voorlopig zijn er zeven pistes geopend voor de vélo-ski. Je hangt je fiets simpelweg aan een skilift en je bent vertrokken. Een vélo-ski huren kan enkel hier, maar als je er eentje koopt, kun je terecht in ongeveer dertig procent van alle Franse skistations. Dat percentage zal in de komende jaren ongetwijfeld nog fors stijgen, want de sport krijgt steeds meer aanhangers.” Na drie afdalingen zit onze test er helaas al op. De sneeuw is gesmolten tot hevige regen en iedereen is na een uurtje op de piste doorweekt.

Deze plek is een droom voor freeriders en freestylers, met uitdagende funparks en off-piste tracks. In de buurt wonen heel wat skikampioenen die hier komen trainen.

Sorry voor het weer

Wanneer dag drie aanbreekt, trekken we nog één keer onze ski-outfit aan om La Clusaz te tackelen. Hoog in het gebergte is de sneeuw nog berijdbaar, maar de regen gooit al gauw roet in het eten. De sneeuwkwaliteit gaat er zienderogen op achteruit. “Sorry voor het weer”, lacht Alexis Bongard, directeur van het skistation, groen. “Nochtans is La Clusaz een geweldige skibestemming met doorgaans een vrij hoge sneeuwzekerheid. Deze plek is een droom voor freeriders en freestylers, met uitdagende funparks en off-piste tracks. In de buurt wonen heel wat skikampioenen die hier komen trainen.” Na één afdaling gooien wij echter de handdoek in de ring en begeven ons naar de gemeentelijke spa van La Clusaz voor een middagje in de sauna, de hamam en het wel zeer indrukwekkende buitenzwembad. Normaal gezien stond er nog rondje ski-joering op de agenda, maar net als wij hadden ook onze trekpaarden geen trek in het vreselijke weer.

Verre van doods

Van de vier skidorpen in het Massif des Aravis is La Clusaz duidelijk het levendigst. In het dorpje zelf komen shoppers, après-skiërs, culi-freaks, wellness-liefhebbers en fans van luxehotels onmiddellijk aan hun trekken. Zelf duiken we de wijnbar in voor een glaasje goede moed, vlak voor we naar ‘Chez Marie-Ange’ vertrekken, het uitstekende en geraffineerde restaurant van hotel Chalet Croix-Fry. Na een prachtig voorgerecht met Sint-Jacobsvruchten en een hoofdgerecht met duif staat er ons nog een enorme kaasplank (vooral met reblochon) en een haast nog grotere desserttafel te wachten. “Wat onze skiresorts zo uniek maakt, is dat er nog enorm veel aan agricultuur gedaan wordt in de buurt. Het zijn hier niet de grote hotels en touroperators die het voor het zeggen hebben, maar wel de ‘locals’ die hier al generaties lang wonen. In tegenstelling tot andere Franse skioorden zijn onze dorpen in de zomermaanden verre van doods. Sterker nog, veertig procent van onze omzet realiseren we met zomertoerisme. De natuur rond het meer van Annecy is simpelweg adembenemend, in elk seizoen. Een slecht begin van de winter mag dan wel heel vervelend zijn, maar we overleven het wel.”


 

Zelf gaan?

De Lake Annecy Ski Resorts (Haute-Savoie) liggen op zo’n vijftig minuten rijden van de luchthaven van Genève. Met Brussels Airlines vlieg je in ongeveer een uurtje van Brussel naar de Zwitserse stad. De eerste vlucht vertrekt om 6.25u. Drie uur later kun je al op de latten staan.

Wij sliepen in Hôtel Les Sapins in Manigod, een zeer charmant viersterrenhotel vlak aan de pistes, met zeer ruime kamers, een restaurant, een zwembad en een spa.

Lekker eten vind je onder meer in La Ferme de Lormay in Le Grand Bornand (www.lafermedelormay.com), in Le Bistro in La Clusaz en in Chez Marie-Ange in Manigod (www.hotelchaletcroixfry.com).

Een skipas voor Le Grand Bornand kost 33,50 euro per dag in hoogseizoen, voor La Clusaz en Manigod samen (de twee skigebieden zijn met elkaar verbonden), betaal je 36 euro per dag.