De muziek van Memphis

De wieg van de hedendaagse Amerikaanse muziek staat diep in het zuiden van het land, ergens midden in Mississippi. Maar de meest logische start voor een reis langs die roemruchte Amerikaanse muziekgeschiedenis ligt één staat noordelijker, in Tennessee. In Memphis om precies te zijn.

Memphis. Stad van Elvis Presley, B.B. King en Al Green. De stad waar rock&roll is ontstaan en waar de blues groot is geworden. En waar de muzikale verhalen nog steeds rondzingen. Het verhaal van Graceland bijvoorbeeld, het landgoed van Elvis Presley. Te bezoeken voor iedere toerist, met niet alleen een inkijkje in het huis waar Elvis het gelukkigst was, maar ook zijn autocollectie, zijn vliegtuig dat de naam Lisa-Marie draagt en het fameuze Heartbreak Hotel. Vlak naast Graceland wordt trouwens volgend jaar een gloednieuw hotel geopend, met uiteraard Elvis Presley als thema. Maar terug naar het verhaal. Graceland was onder de lokale bevolking al lang bekend voor dat Elvis het in 1957 kocht. Het was juist om die reden dat hij het wilde hebben. De beroemde villa werd in 1939 op het landgoed neergezet door de arts Thomas Moore en werd direct het mooiste huis in de wijde omtrek. Dat zag ook de jonge Elvis Presley. Elke keer als hij van zijn geboorteplaats Tupelo (in Mississippi) naar Memphis reed, kwam hij langs Graceland. En elke keer was hij zo onder de indruk dat hij zichzelf zwoer het ooit te kopen. Zodra hij het had gemaakt in de muziek.

De kleermaker van de King

‘Dat was niet de enige droom van de jonge, nog onbekende Elvis’, vertelt Hal Lansky. Hij is eigenaar van kledingwinkel Lansky Brothers op Beale Street. ‘Mijn vader, Bernard Lansky, opende deze winkel in 1946, en toen Elvis in de jaren ’50 in Memphis rondhing om zijn muziekcarrière van de grond te krijgen, liep hij vaak langs de etalage van de winkel. Op een dag zag mijn vader dat, liep naar buiten, maakte een praatje met Elvis en nodigde hem uit om binnen te komen kijken. Elvis sputterde beleefd tegen dat hij geen geld had, maar dat zodra hij rijk zou worden, hij de hele winkel zou overnemen. Lachend zei mijn vader: ‘dat hoeft nou ook weer niet. Kleding kopen is al genoeg!’


En dat gebeurde. Elvis werd kind aan huis bij de kledingzaak. En toen hij beroemd werd, volgden nog vele andere artiesten. Hal: ‘Johnny Cash, Roy Orbison, Jerry Lee Lewis, Isaac Hayes, Otis Redding, Sam & Dave, Al Green: allemaal kwamen ze bij mijn vader om kleding te kopen.’ Hij zegt het met trots, en vertelt het vanuit zijn eigen herinnering. Want toen al die muzikale wereldsterren in de zaak van zijn vader stonden, stond Hal er als klein jongetje naast. ‘Wat me vooral opviel aan Elvis, is hoe ontzettend beleefd hij was. ‘Ja meneer, nee meneer’, zei hij telkens, en altijd sprak hij mijn vader met ‘U’ aan. Dat past helemaal niet bij de zuidelijke mentaliteit en gastvrijheid, dus mijn vader zei op een gegeven moment: ‘Elvis, ik wil vanaf nu dat je me Bernard noemt en nooit meer ‘meneer’ tegen me zegt.
‘Dat is goed, meneer Lansky’, zei Elvis toen.’

Sun, Stax en Beale Street

Het verhaal dat Hal Lansky vertelt is slechts een van de vele over de muziek van Memphis. En het mooie is, alle verhalen zijn ook vandaag nog steeds tastbaar. De Sun Studio, waar in de jaren ’50 met de rock&roll een revolutionaire, nieuwe muziekstijl werd uitgevonden, is nog in exact dezelfde staat als op de dag van de opening. Inmiddels is het een klein museum geworden, waar overdag rondleidingen worden gegeven en verhalen worden verteld. Maar ’s avonds is het nog altijd mogelijk om de studio af te huren voor opnames. Het Stax Museum – ontstaan uit het legendarische soul-label Stax Records – is de historische schatkamer van de soulmuziek.

En dan is er uiteraard ook nog Beale Street, een van de beroemdste straten van Amerika. Hier barst het van de bluesclubs (waaronder die van de vorig jaar overleden B.B. King), bars en restaurants waar al sinds jaar en dag het lekkerste soulfood geserveerd wordt. Inmiddels is Beale Street met name verworden tot een toeristische attractie, maar vroeger was de straat de bakermat van de zwarte muziek. Het leverde een beroemde quote op van soulzanger Rufus Thomas. ‘If you were black for one Saturday night on Beale Street, you never would wanna be white anymore.’


Zelf gaan?

Een retourticket Brussel – Memphis (met overstap in Atlanta) boek je al vanaf €547 bij Delta Airlines. Vanaf Amsterdam is het een stuk goedkoper, dan heb je al een ticket vanaf €411.

Beste reistijd: tussen maart en mei of van september tot november. De zomers in Tennessee zijn warm, klam en vochtig. In het voor- en najaar zijn de temperaturen aangenaam, zo rond de 20 graden.

Op zoek naar goeie hoteldeals? Kijk op www.priceline.com. En daar kun je ook terecht voor bijvoorbeeld een huurauto.