Met de trein door Texas

Het is niet de meest voor de hand liggende manier om door Texas te reizen, maar vanuit de trein zie je een perfecte dwarsdoorsnede van de Lone Star State. En dat is niet altijd wat je er vooraf van verwacht.

Het begin van Texas, vanuit het oosten gezien, is compleet anders dan het beeld dat de meeste mensen van de staat hebben. Geen ranches met paarden en cowboys met geruite overhemden. Geen rodeo. Geen dorre, oneindige zandvlaktes. In plaats daarvan stoomt de Sunset Limited, de trein die drie keer per week van New Orleans naar Los Angeles rijdt, in een kaarsrechte lijn door een bruingroen moeras. Kreupelhout kraakt, een alligator schrikt op van het lawaai en schiet weg in het water. Kilometers lang rijden we door een drassig, desolaat landschap. Het landschap uit de serie True Detective, of de film Mud.

Vanuit de lounge-coupé van de trein is het allemaal goed te zien. De zijkanten van de coupé bestaan bijna volledig uit ramen, die tot halverwege het plafond doorlopen. Er zijn tafeltjes waaraan je kunt zitten, maar aan weerszijden van het gangpad staan ook comfortabele stoelen opgesteld, opengedraaid zodat je automatisch naar buiten kijkt.. Een verdieping lager is een kleine bar, waar bier, hotdogs, chips, thee en koffie wordt verkocht.

Houston en San Antonio

Texas is groot. Na Alaska de grootste staat van Amerika. Vanaf de grens met Louisiana in het oosten tot aan de grens met New Mexico in het westen is het een kleine 24 uur met de trein. Een kilometer of 1.500, waarin van alles voorbij komt. Onder Amerikanen is reizen met de trein trouwens niet heel populair. De afstanden zijn te groot. Vliegen is sneller, soms ook goedkoper. Maar wil je wat van het land zien waar je doorheen reist, dan is de trein juist ideaal. Misschien nog wel beter dan de auto. In ieder geval met een stuk meer comfort. Als de avond valt, naderen we Houston. De grootste stad van Texas, met name bekend om het Space Centre van de NASA. Vanuit de restauratiewagon zien we de wolkenkrabbers oplichten in het donker. Na een korte stop waarbij passagiers uit- en instappen en de bevoorrading van de trein op orde wordt gebracht, rijden we verder, en verdwijnt de skyline langzaam weer uit zicht. We gaan de nacht in. Door naar San Antonio, een kleine zes uur verderop. Dat wordt onze eerste stop.

De slag om de Alamo

‘Een verstandige keuze’, zegt uber-chauffeur Jason als hij ons van het station naar het centrum rijdt. ‘Want San Antonio, dat is de enige stad in Texas waar nog een beetje historie te vinden is.’ Jason doelt op de Alamo. Texas is niet zonder slag of stoot ontstaan. Halverwege de 16e eeuw waren de Spanjaarden de eerste buitenstaanders die dit stukje Amerika ontdekten. Ze maakten het onderdeel van de kolonie Nieuw-Spanje, daarna hoorde Texas nog een tijdje bij een Franse kolonie. En toen Mexico zich begin negentiende eeuw onafhankelijk had gevochten, viel Texas onder de Mexicaanse vlag. Tot er in 1835 een opstand uitbrak. Een van de belangrijkste gebeurtenissen daarbij was de slag om de Alamo. Terwijl een groot Mexicaans leger San Antonio binnenviel, hield een groep van een kleine tweehonderd onafhankelijkheidsstrijders zich schuil in een klein katholiek missiegebouw. Ze gaven zich niet over, maar toen na twee weken de munitie en voorraden opraakten, gingen de Mexicanen over tot aanval. Geen enkele Texaan overleefde de slag, maar hun onverzettelijkheid bleek een inspiratie. Niet veel werden de Mexicanen alsnog verslagen. Na een paar jaar van onafhankelijkheid besloot Texas zich aan te sluiten bij de Verenigde Staten. De Alamo, het missiegebouw waar de Texanen zich schuilhielden, werd een symbool van trots en onverzettelijkheid en staat er nog steeds. Midden in het centrum van San Antonio. Een klein, zandstenen gebouwtje waarboven de rood-wit-blauwe vlag met die typische, ene ster fier wappert. Het is de trekpleister van de stad. Binnen is een klein museum gevestigd, dat over de slag vertelt. In de bioscoop in het winkelcentrum iets verderop wordt elke dag een educatieve film vertoond waarin de slag is nagespeeld.

De nachttrein naar Alpine

Na nog een dag in San Antonio, met wat andere toeristische highlights zoals de river walk en het uitkijkpunt op de 230 meter hoge Tower of the Americas, togen we ’s avonds weer naar het station. Op het programma: een bijna elf uur durende rit naar Alpine, een klein plaatsje in het westen van Texas, aan de voet van Big Bend National Park. De grootste afstand leggen we af in het donker, en als we ’s ochtends wakker worden, zien we een vertrouwder beeld van Texas. Leegte. We rijden midden in de Trans-Pecos woestijn. Een kale vlakte. Heel af en toe passeren we een dorpje, of een boerderij in een verder verlaten landschap. Een ijzeren windvaantje, onmisbaar decorstuk in elke western-film, steekt af tegen de vaalblauwe horizon. Hoewel de coach class in de treinen van de Amerikaanse spoorwegmaatschappij Amtrak al behoorlijk comfortabel is, is een roomette voor de nacht zeker geen overbodige luxe. Je betaalt er wat meer voor, maar dan lig je languit en onder een schoon laken, terwijl het ritme van de rail je vanzelf in slaap wiegt – of wakker schudt. Ook ontbijt (en lunch en diner, mocht je later op de dag rond etenstijd in de trein zitten) zit dan inbegrepen bij je kaartje.

Eind van de ochtend rijden we Alpine binnen, onze laatste stop in Texas. Hier begint het al meer op het Wilde Westen te lijken. In de straat voor het station zit een saloon, een bank en een winkel die cowboyhoeden verkoopt. Maar de grootste verrassing van Texas ligt een klein halfuur rijden verderop: Marfa.

James Dean en Prada

Eind 19e eeuw was Marfa een belangrijke waterstop voor de treinen die door Texas reden. In 1956 werd het plaatsje voorgoed op de kaart gezet, toen de film Giant er werd opgenomen. Het bleek de allerlaatste film van James Dean te zijn. Een paar maanden na de opnames van de film kwam ’s werelds beroemdste acteur bij een auto-ongeluk om het leven. Lang waren dit de enige merkwaardigheden die over Marfa te melden waren. Tot begin jaren zeventig van vorige eeuw de New Yorkse kunstenaar Donald Judd besloot naar Marfa te verhuizen, om hier zijn hedendaagse kunst te maken en neer te zetten. Judd – overleden in 1994 – bleek in zijn kielzog een heel spoor creatievelingen mee te trekken naar Texas, en een kunstenaarskolonie was geboren. Die vrije en creatieve sfeer is tot op de dag van vandaag nog aanwezig. Op een populatie van nog geen tweeduizend inwoners zijn er meer dan twintig musea, galeries, expositieruimten of tentoonstellingen. Rond lunchtijd komt er een foodtruck aangereden en aan de rand van het dorp ligt misschien wel de hipste camping van heel Amerika, El Cosmico. Op een enorme lap grond zijn oude trailers, luxe ingerichte bungalowtenten en yurts neergezet. Het idee erachter: het leven moet een mix zijn van avontuur en nietsdoen.

Het meest bijzondere van de kunstscene in Marfa is echter buiten het dorpje te vinden. Zestig kilometer buiten het dorp staat Prada Marfa. Een pop architectural land art project. Zomaar ergens langs de snelweg hebben twee Scandinavische kunstenaars – Michael Elmgreen en Ingar Dragset – een Prada winkel neergezet. Met echte producten van het modemerk in de etalage.

Marfa Lights

Is het buitenaards leven? Is het een natuurkundig verschijnsel? Vanaf de 19e eeuw worden er net buiten Marfa (14 km ten oosten van Marfa, op Highway 90) bij helder weer lichtjes gezien. Aan de horizon dansen er op schouderhoogte kleine, lichtgevende balletjes voorbij in verschillende kleuren. Voor veel mensen reden om te geloven in paranormale activiteit. Wetenschappers van de Texas State University kwamen tot een andere conclusie: de lichtjes worden veroorzaakt door in de verte voorbijrijdende auto’s.


Zelf gaan?

Wil je de volledige breedte van Texas per trein bereizen, dan vertrek je per trein vanuit New Orleans. De laatste stop in Texas is El Paso, maar de trein rijdt helemaal door naar Los Angeles. Ticketprijs New Orleans – El Paso: vanaf $125. Beginnen in Houston kan ook. Meer informatie: www.amtrak.com.

Een vlucht naar Houston, Texas boek je al vanaf 410 euro retour (vanuit Brussel, vanaf september). Of je vult hieronder je bestemming en data in en zoekt zelf naar de goedkoopste vlucht:

No more articles