Thermaal Tunesië, kuren in Carthago

Het toerisme in Tunesië beleeft moeilijke tijden, maar misschien biedt thermaal toerisme een uitkomst. Kuren in Carthago is immers een traditie zo oud als onze beschaving. Of de Tunesische wellness zo weldoend is als de Oude Romeinen beweerden, ondervind ik een weekend aan den lijve.

Amper een kwartier na de landing in Tunis zoek ik al verkoeling in de schaduw van een palmboom bij de ruïne’s van de thermen van Carthago, de belangrijkste archeologische site van het land. Compact is Tunesië zeker, met de bekende toeristentrekker op een boogscheut van de luchthaven. “Als zeevaardersvolk domineerden de Feniciërs in de oudheid de kusten van de Middellandse zee, waar ze kolonies stichten van Baalbek (in Libanon) tot in Cadiz, voorbij de Straat van Gibraltar”, vertelt de gids. Carthago, een nederzetting aan een goed beschutte baai op de noordkust van Afrika, beleefde rond 500 voor Christus zijn hoogdagen. De Oude Romeinen noemden hun aartsvijanden de Carthagers de “Puniërs”. Hannibal, die in een omsingelende beweging met zijn olifanten over de Alpen trok, is Carthago’s bekendste zoon. Zo groot was de wederzijdse haat, dat de Romeinse senator Cato elke tussenkomst afsloot met de zinsnede “en verder ben ik van mening dat Carthago vernietigd dient te worden”.

DSC_4886 Thermaal Tunesië, kuren in Carthago

Derde stad van Rome
Na drie Punische oorlogen kreeg hij zijn zin, zo bewijzen de ruïnes. In 146 voor Christus werd Carthago met de grond gelijk gemaakt. “Afrika” werd een kolonie van Rome en Carthago groeide uit tot de derde grootste stad van het Romeinse rijk, na Rome en Alexandrië. “Maar nergens was het badhuis mooier gelegen dan hier”, pocht de gids in de blakende zon. “Alleen in Carthago liggen de thermen pal aan zee, op het strand. De Thermen van Antonius Pius, in 162 feestelijk in gebruik genomen, golden in de oudheid als het grootste badcomplex buiten Rome.” Van die enorme badruimtes, tot 15 meter hoog, bleef weinig overeind nadat vandalen in de 5e eeuw binnenvielen. De kelderverdieping, een ingenieus stelsel met vloerverwarming en waterleidingen, bleef bewaard, net als delen van het zestig kilometer lange aquaduct en de gigantische citernes die de baders water garandeerden. In de bassins van de antieke haven dobberen vissersloepen en werpen oude mannetjes hun hengel uit, verderop pronken jonge haantjes met hun glimmende automobiel. Grootstad Tunis slokt het legendarische Carthago op. En eerder dan in eeuwenoude stenen, spreekt de erfenis van de Romeinen via de badcultuur van de hammam.

DSCF3571 Thermaal Tunesië, kuren in Carthago

Op voorschrift in bad
Negen uur, afspraak met de arts. Gelukkig is mijn medische ontmoeting in de spa van hotel The Residence in Gammart slechts een beleefdheidsbezoekje. De dokter schrijft voor: een bubbelbad, een “inpakking” en een massage. Kledij: een minuscule papieren wegwerpslip en -oef- een ruime badjas. Hoe de Antieke Romeinen een bubbelbad maakten blijft mij een raadsel, maar de krachtige stralen van de jacuzzi doen deugd. Zeg niet zomaar bubbelbad, wel high tech kuip met evenveel programma’s als een kabelkanaal en mineraal water dat al een eeuwigheid als geneeskrachtig bekend staat. Tof. Minder enthousiast ben ik over mijn tweede behandeling, een “inpakking”. Op een warm waterbed word ik geolied en verpakt in een warme enveloppe, als een vis in kruidenolie en papillot. Wie niet graag kou lijdt ligt hier op zijn plaats. Op mijn voorhoofd brengt een koud doekje enige verkoeling. Enkele keren komt mijn therapeut het doekje verversen, maar bij de tweede passage heb ik het warme deken al half van mijn lijf. Te warm naar mijn zin, te claustrofobisch. Glibberig als een olijf spring ik onder de douche. Dan liever een ontspannende massage, waarbij mijn rug gekneed wordt als ware ik een ambachtelijk brood.

DSCF3534 Thermaal Tunesië, kuren in Carthago

Revival in Korbous
Op een uurtje rijden, naar de andere oever van de Golf van Tunis en op de kaap die als een vinger in zee wijst, liggen de warmwaterbronnen van Korbous. Met wegenwerken is het nu een lange rit, maar in het Romeinse Rijk kwamen de dagjesgasten per boot naar Aquae Calideae Carpitanae, rechtstreeks uit Carthago. Na de inval van de vandalen werden de bronnen vergeten, tot aan het eind van de 19e eeuw koningshuizen en sjeiks het warmwatertoerisme uitvonden. Een pendelboot opnieuw introduceren, daarvan droomt Ahmed Samaoui. De voormalige directeur van de Tunesische Toeristische Dienst toont me hotel Royal Tulip Korbous Resort & SPA, een gigant in de steigers op enkele kilometers van Korbous. Het vroegere driesterrenhotel Ain Oktor, schitterend gelegen tussen de bergen en de zee, krijgt een hyperdeluxe vijfsterren-upgrade op initiatief van een lokale zakenman. Midden 2017 moeten de deuren open, een ambitieus plan in het huidig tijdsgewricht. “Ik verklap geen geheim: sinds enkele jaren beleeft het Tunesische toerisme een diepe crisis. Uit België zien we nu ruim 70 procent minder toeristen. In onze topdagen ontvingen we wel 7 miljoen internationale bezoekers per jaar”, zegtAhmed, voorheen ook minister van transport en sociale zaken. “Vergeet niet: 10 procent van onze actieve beroepsbevolking werkt in de toeristische sector, een belangrijke motor van economische en regionale ontwikkeling. Maar eigenlijk was de sector al ziek sedert 2000, toen het goedkope massatoerisme in de mode kwam. Sindsdien zien we een negatieve spiraal van lage prijzen, slechte dienstverlening, weinig meerwaarde. Om die trend te keren willen we hier, op 25 minuten met de boot vanaf de luchthaven, iets nieuws proberen. Een vijfsterrenhotel om tot rust te komen, een kuuroord waar thermale thalassotherapie je terug “en forme” brengt. Onze troef? Deze schitterende locatie, uitmuntende service en een handvol thermale bronnen. Al sedert de oudheid spuiten ze tot 40 liter water per seconde, wel 50° warm. Binnenkort kan je hier weer met de pendelboot uit Cartago heen, net als de Antieken”.

DSCF6110 Thermaal Tunesië, kuren in Carthago

Het optimisme van mijn gesprekspartner is ontwapenend. Van harte wens ik dat hij gelijk krijgt. Maar in de mooie medina van Hammamet, een spierwit geheel van kronkelende nauwe steegjes achter een robuuste stadswal, is het veel te kalm. Kinderen spelen op straat, moeders leunen op een stoel, maar eind september zie ik slechts een handvol vakantiegangers. Het lijkt wel een reis in de tijd, naar een oriëntaalse medina voor de komst van de eerste toerist. Een winkelier zucht: we overleven en hopen op betere tijden. Terug in mijn hotel ken ik de routine: afspraak met de dokter, in de spa om 9 uur.

Zelf gaan?
Tunesië ligt op 2u40 vliegen van Zaventem. We vlogen met Tunis Air. Prijzen vanaf 200€ voor een retour.
Meer info:
Dienst voor Toerisme van Tunesië
Louizalaan 162
B-1050 Brussel
www.thermalisme.nat.tu, alle info over thermalisme in Tunesië
Verblijf
The Residence in Gammarth
Luxehotel op het strand, Arabisch-Andalusisch van inspiratie, zowel in de publieke ruimtes als in de spa, met indrukwekkende gewelven en zuilengalerijen.
Dubbele kamers vanaf 225 € per nacht.
Hasdrubal Thalassa & Spa in Hammamet
Gigantisch luxehotel met een handvol restaurants, binnen- en buitenbaden en directe toegang tot het strand. Alles is hier mega, van de ruime spa tot de presidentiële suite, naar verluidt de grootste ter wereld.
Dubbele kamers vanaf 120 € per nacht