Meteen op het moment dat we hem voorbijreden, net buiten Ohrid in Macedonië, keken we elkaar aan en dachten we ‘ja, da’s ook wel eens netjes hè, om een lifter een dienst te bewijzen’. Dus terug, waar hij nog net zo stond als net. Witgroen basketbalshirt aan, rugzak en skateboard naast hem op de grond. Zonnebril op, lange, blonde dreadlocks en een stoppelbaardje. Z’n blik ontspannen, alsof hij daar wel lekker stond zo in het zonnetje.
We draaiden weer om en stopten naast hem. ‘Awesome’, zei Jake Sterling (24). ‘Ik moet naar Mavrovo, zo’n 150 kilometer naar het noorden. Komen jullie daar langs?’
Jake kwam uit Amerika. Seattle. Daar werkte hij als accountant, vast nog zonder dreads en basketbalshirt. Een jaar geleden vond hij het thuis mooi geweest en wilde hij de hort op. Met twee vrienden ging hij naar Duitsland. Eerst vijf dagen IJsland, toen door. En na Duitsland begon het backpackersleven. Gaan naar waar het goedkoopste ticket je brengt. Ierland, Frankrijk, Italië, Oost-Europa, Griekeland, Spanje, de hele Balkan. In wisselend gezelschap. Van de drie vrienden moest er eentje weer terug naar huis. Later kwamen ze nog een andere maat tegen in Italië. Wat later sloot er nog een vriend aan. De helft ging weer weg en sinds half november reist Jake in z’n eentje. Op Malta raakte hij z’n telefoon kwijt. Een verademing.

Net als couchsurfen

Z’n reisstijl veranderde drastisch. Van hostels, vliegtickets en busritjes naar liften en buiten slapen. Jake: ‘Sinds maart lift ik uitsluitend. En ik heb een hangmat en een slaapzak, dat is hier alles wat je nodig hebt. Geld heb ik wel, maar ik geef het zo min mogelijk uit. Alleen eten is een noodzakelijke kostenpost.’ Soms werkt hij een tijdje in hostels, als vrijwilliger. Straks, over een paar weken in Skopje, wil hij kijken of hij iets met vluchtelingenhulp kan doen.
Dat liften gaat overigens prima, zei Jake. Het is net als couchsurfen. Je wordt opgepikt, ontmoet mensen en de meesten die dat doen zijn zo ontzettend aardig. Zeker dit deel van Europa is onovertroffen. Soms denken ze dat ik lift omdat ik hulpbehoevend ben, dan nodigen ze me thuis uit voor een maaltijd of een overnachting. En je kunt hier geen nee zeggen he, dat wordt niet geaccepteerd. Dus ik heb bij een boel mensen thuis geslapen en gegeten.’
In Servië was hij meerdere keren ten huwelijk gevraagd.
In Oostenrijk kreeg hij een lift van een skiër uit het Duitse nationale team. Die was overal in de Amerikaanse Rockies geweest. Sprak slecht Engels, maar toch was het leuk. In Kroatië stapte hij een paar keer in bij een dronken bestuurder. Te laat door. Maar het ging goed allemaal. Eentje bracht hem rechtstreeks naar het café.

No more articles